50 anni di Cobra

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Questa settimana l’AH-1 Cobra ha varcato la soglia del mezzo secolo. A Fort Worth, vicino Dallas, Texas, il 7 Settembre 1965 alle 7:30AM si alzava in volo per la prima volta il prototipo Bell N209J, primo elicottero d’attacco della storia. Ai comandi c’era il pilota collaudatore William “Bill” Quinlan. Pochi allora immaginavano il grande impatto che questa macchina avrebbe avuto nei decenni a venire.

Il design del Cobra e’ merito di Mike Folse (nella foto), ingegnere alla Bell Helicopter dal 1954 al 1971. Folse, oggi 81enne, ammette di aver concepito il Cobra in un atto di disperazione dopo che la Bell venne esclusa dall’US Army dalla gara AAFSS (vinta poi dalla Lockheed con il Cheyenne). La notte della sconfitta, Folse inizio’ a buttare giu’ i primi schizzi. Poco piu’ di sei mesi dopo il prototipo Bell Model 209 era pronto per il primo volo ad Amon Carter Field (oggi Greater Southwest International Airport).

I primi esemplari di serie raggiunsero i reparti US Army nel Giugno 1967, dopo di che lo “Snake” si fece 6 anni filati di Vietnam, accumulando oltre 1 milione di volo in combattimento.

(Nelle foto: il prototipo del Cobra, l’N209J; Mike Folse; la patch ufficiale; la targhetta identificativa dell’N209J).

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L’elegante silhouette del Cobra

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Vista frontale del prototipo N209J con le razziere da 70mm provviste di cappuccio frangibile montato a fini aerodinamici (in seguito scartato sugli esemplari di serie). Notare i pattini retrattili e l’originale torretta monoarma con la Minigun.

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Amon Carter Field in una foto del 1967. Da qui decollo’ il prototipo N209J durante il volo inaugurale.
(Photo: Jerrel Baley via airfields-freeman.com)

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